1993 – Mars Observer

Kennedy impulsó una guerra fría espacial que logró para la Historia algunos de los mayores logros científicos de la Humanidad, pero que también trajo algunos sonados errores.

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1993–  Mars Observer

La Mars Observer fue una sonda lanzada el 25 de septiembre de 1992 por los Estados Unidos a estudiar el planeta Marte. Se trató de la primera misión marciana de la NASA tras el lanzamiento de las Viking en 1975-76.

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Los objetivos cientificos de la misión:

  • Monitorizar las condiciones atmosféricas
  • Registrar los cambios sufridos en la superficie de Marte debidos al viento u otros efectos atmosféricos.
  • Determinar los perfiles de temperatura en la atmósfera.
  • Estudiar el vapor de agua y el polvo contenidos en la atmósfera.
  • Buscar evidencias de pasados cambios climáticos.
  • Además debía servir como repetidor de datos entre la Mars Polar Lander y la Tierra.

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El 21 de agosto de 1993, tres días antes de que se realizara la maniobra de inserción orbital en torno a Marte, se ordenó a la sonda que presurizara sus tanques de combustible. Tras ello, debía ponerse en contacto con la Tierra. Sin embargo nunca se recibió de nuevo señal de la sonda.

Se creó el Coffey Board para determinar las causas de la pérdida de la sonda. Debido a que ningún datos transmitido previamente por la sonda hacía sospechar la existencia de un problema y que la comunicación nunca se restableció, no se pudo determinar la causa con total exactitud, aunque se llegó a determinar cuál era el motivo más probable.

Se comprobó que una válvula de combustible que llevaba la Mars Observer había sido adoptada de satélites en órbita terrestre.

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Sin embargo en estos satélites la presurización de los tanques de combustible se realiza poco después del lanzamiento y no meses después (como se intentó hacer con la Mars Observer).

Se considera que la válvula habría fallado y se habría producido una fuga de combustible (hidracina) y presurizante helio. Esto habría llevado a una serie de problemas, todos ellos potencialmente fatales.